Ακου λοιπόν πώς αναστήθηκε το baseball

Αφεντικό καλημέρα!

Ξεκίνησε αυτές τις μέρες το αγαπημένο και πιο παραδοσιακό σπορ των Αμερικανών, το Baseball. Πρόσφατα άκουσα μια πολύ διδακτική ιστορία για το άθλημα και θέλω να τη μοιραστώ μαζί σου.

 

Οι Αμερικανοί,  όπως ξέρεις, αγαπούν την λέξη “product.” Κυρίως γιατί όλα τα πράγματα γύρω τους τα βλέπουν καθαρά ως προϊόν. Ένα προϊόν που περιμένει να πουληθεί. Στα μέσα της δεκαετίας του 90, το baseball περνούσε την μεγαλύτερη κρίση της ιστορίας του. Τα εισιτήρια ήταν σε ιστορικά χαμηλά επίπεδα, όπως και η τηλεθέαση των παιχνιδιών. Ακόμα και το merchandise (στολές, καπέλα, jackets), που παραδοσιακά έφερνε σπουδαία έσοδα, είχε σχεδόν εκμηδενιστεί.

 

Η έκρηξη του μπάσκετ με τον Michael Jordan και του Αμερικάνικου Football άφηναν το baseball στην τρίτη θέση σε αξία, ή πολλές φορές και τέταρτη, πίσω από το χόκεϋ επί πάγου.  Οι υπεύθυνοι της Λίγκας, έχοντας ξεμείνει από ιδέες αλλά και αδυνατώντας να εντοπίσουν το πρόβλημα, κάλεσαν τους ειδικούς.

 

Η έρευνα της διαφημιστικής εταιρίας TBWA που ανέλαβε να αναλύσει το πρόβλημα, ήταν σαφής. Το νεότερο κοινό, 18-30, αυτό με την μεγαλύτερη αγοραστική δύναμη και συνεπώς αυτό που κυνηγούσαν οι χορηγοί, δεν μπορούσε να ταυτιστεί με το άθλημα. Το έβρισκε αργό, βαρετό και χωρίς την αδρεναλίνη που προσέφεραν άλλα αθλήματα. Έπειτα από πολλές συσκέψεις με τους επικεφαλής της Λίγκας και χωρίς να μπορούν να προτείνουν μια λύση, το κοινό συμπέρασμα ήταν ότι σιγά σιγά θα έπρεπε να συμβιβαστούν με τον αργό θάνατο που ερχόταν στο baseball.

 

Ένας πιτσιρικάς, γιος ιδιοκτήτη μιας εκ των ομάδων που ήταν ένα βήμα πριν τη χρεοκοπία, διαφωνούσε με όσα άκουγε. «Δεν είναι βαρετό το άθλημα, εσείς είστε βαρετοί και ξεπερασμένοι» είπε στην παρέα των ιδιοκτητών μεταξύ των οποίων ήταν και ο πατέρας του. «Το πρόβλημα μας είναι ότι το άθλημα γεννήθηκε και μεγάλωσε στις γειτονιές και τις αλάνες. Εκεί το αγαπήσατε όλοι. Αλλά η νεολαία δεν μένει πια εκεί.»

 

Δεν του έδωσαν σημασία. Ούτε καν ο πατέρας του. Ο πιτσιρίκος όμως το είχε βάλει σκοπό να το σώσει το άθλημα. Και η μόνη λύση ήταν να μπει η τεχνολογία μέσα στο brand του baseball. Ετσι, χρησιμοποιώντας ένα παιχνίδι που γεννήθηκε στη θεωρία του από έναν καθηγητή του Harvard, αλλά έγινε γνωστό από τις εφημερίδες της Νέας Υόρκης, κατάφερε να δώσει νέα πνοή στο άθλημα. Το παιχνίδι του “Fantasy Baseball” ήταν να δημιουργείται από κάθε παρέα νεαρών μια προσωπική Λίγκα, με 10 ομάδες μέσα στην οποία θα χωρίζονταν όλοι οι παίκτες του κανονικού baseball. Οι ομάδες θα έπαιζαν κάθε εβδομάδα μεταξύ τους, προσπαθώντας να αποσπάσουν όσο το δυνατόν περισσότερες στατιστικές κατηγορίες μπορούσαν από τις 15 που υπήρχαν.

 

Η ιδέα έπιασε. Το “Fantasy Baseball” έγινε η αγαπημένη συνήθεια της νεολαίας, ειδικά από την στιγμή που το παιχνίδι παιζόταν online, πράγμα το οποίο το έκανε αυτομάτως ποιο cool από τις άλλες τους συνήθειες. Μέσα σε δύο μόλις χρόνια από την είσοδο του παιχνιδιού στο baseball, οι ομάδες άρχισαν να καταλαβαίνουν ότι εκεί βρίσκεται το μέλλον. Έβλεπαν μπροστά στα μάτια τους την μετάλλαξη της έννοιας business και δεν το πίστευαν! Νεαροί άρχισαν να πηγαίνουν στο γήπεδο όχι για να παρακολουθήσουν την αγαπημένη τους ομάδα, αλλά τον παίκτη της άλλης ομάδας τον οποίο είχαν αυτοί στην ομάδα τους στο “fantasy baseball!” Παιχνίδια μικρών ομάδων άρχισαν να έχουν τηλεθέαση, φανέλες άγνωστων παικτών γινόντουσαν ανάρπαστες, και ολόκληρη η βιομηχανία των media άρχισε να μιλάει για το παιχνίδι που ανέστησε ένα κλινικά νεκρό γίγαντα. Παράλληλα, η βιομηχανία αυτή άρχισε να επεκτείνεται. Απλοί οπαδοί του baseball αλλά και του fantasy άρχισαν να δημιουργούν blogs με πληροφορίες και εκτιμήσεις. Η επανάσταση στον χώρο των media ήταν εμφανής. Μερικοί από τους πιτσιρικάδες με τα blogs αυτά έγιναν τόσο διάσημοι που  λάμβαναν προσκλήσεις από τα μεγάλα τηλεοπτικά δίκτυα για να εξηγήσουν την συνταγή της επιτυχίας. Παράλληλα με την έκρηξη του παιχνιδιού το 1996, πολλές ομάδες αποφάσισαν να καθορίσουν το marketing τους πάνω στο παιχνίδι. Θα ξόδευαν λιγότερα χρήματα σε άσκοπες διαφημίσεις και αντ᾽ αυτού θα εγκαθιστούσαν μέσα στο γήπεδο όλες τις υπηρεσίες που χρειαζόταν ένας οπαδός για να παρακολουθήσει την ομάδα του. Έτσι τα γήπεδα μιμήθηκαν τα virtual rooms, όπου με ειδικές οθόνες μπορούσες όχι μόνο να παρακολουθήσεις την ομάδα σου ζωντανά, αλλά και όλα τα άλλα παιχνίδια της ημέρας μαζί με τις live στατιστικές κατηγορίες.

 

Πολλά άλλαξαν. Ακόμα αλλάζουν. Το baseball ξαναγεννήθηκε και ξανακέρδισε το το ενδιαφέρον των Αμερικανών. Ακόμα καλύτερα, άνθρωποι που δεν τους άρεσε το άθλημα άρχισαν να παρακολουθούν φανατικά, λόγω της αγάπης τους για το fantasy και τα στατιστικά. Ετσι, κάθε χρόνο περίπου 30 εκατομμύρια Αμερικανοί συμμετέχουν σε παρόμοιες Λίγκες.

 

Ο πιτσιρικάς της ιστορίας μεγάλωσε και πρόσφατα, σε μια σπάνια συνέντευξη, ρωτήθηκε εάν ήξερε ότι αυτή η κίνηση του θα έφερνε μια τέτοια επανάσταση στο άθλημα και τη βιομηχανία του θεάματος. Χαμογέλασε. «Φυσικά όχι. Εγώ απλά ήθελα να πάω κόντρα στον πατέρα μου. Περιμένω και ο γιος μου να κάνει την ίδια μαλακία».